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11.07.2013

Rätsel um Schildkrötenpanzer gelüftet

Wie die Schildkröte in der Evolution zu ihrem Panzer kam, blieb lange unklar. Eine neue Studie zeigt, dass sich dieser aus dem Brustkorb gebildet hat. Das unterscheidet die Schildkröte von anderen Tieren, bei denen Schalen oder Panzer zum Aussenskelett gehören.

Er bestehe nicht - wie oft vermutet - aus einer Kombination von inneren und äusseren Knochenstrukturen, schreiben japanische Forscher im Fachjournal „Nature Communications“. Sie sehen in ihrer Erkenntnis einen weiteren Beleg dafür, dass die Vorfahren der Schildkröten nahe Verwandte von Alligatoren und Dinosauriern waren.

Bei Schildkröten umschliesst der charakteristische Knochenpanzer die wichtigen Organe, was für Wirbeltiere ungewöhnlich ist. Der Ursprung dieses auffälligen Merkmals war bisher unklar. Bei anderen Tieren wie etwa Muscheln oder Krebstieren bestehen Schale oder Panzer aus einem Aussenskelett. Manche Forscher dachten, bei Schildkröten habe sich der obere Teil des Rückenpanzers im Lauf der Evolution aus einem Aussenskelett entwickelt.

Analyse ausgestorbener Gattungen

Die Wissenschaftler um Hirasawa Tatsuya vom Riken Center für Entwicklungsbiologie in Kobe verglichen für ihre Studie Embryonen verschiedener Tiere. Sie untersuchten, wie sich die Panzer chinesischer Weichschildkröten, die Rippen von Hühnern und die feste Haut von Alligatoren langsam herausbilden. Zusätzlich analysierten sie Fossilien der ausgestorbenen Schildkrötengattung Odontochelys sowie des Urzeit-Reptils Sinosaurosphargis.

Aus den Analysen folgern die Forscher, dass sich der äussere Rückenpanzer unabhängig vom Aussenskelett entwickelt haben muss. Dieser Teil des Schildes habe sich im Lauf der Evolution aus vergrösserten Rippen und Wirbelknochen gebildet - und damit allein aus Teilen des Innenskeletts. Dies hatten Studien bereits für die innere Schicht des Rückenpanzers gezeigt.

„Die Studie bekräftigt, dass sich Schildkröten aus Reptilien, die nahe verwandt mit Alligatoren und Dinosauriern sind, entwickelt haben“, sagt Hirasawa. Vorher hatten manche Forscher vermutet, dass Schildkröten von primitiveren Reptilien abstammen.



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